Des capteurs sur les bourdons

Vous pensez que l’internet des objets n’est qu’un mot à la mode ? Des chercheurs de l’université de Washington affirment qu’il s’agit d’une véritable révolution. UW News rapporte qu’une équipe d’ingénieurs de l’université de Washington a construit un système de détection miniature qui peut monter à bord d’un bourdon, équipé d’une charge qui dure sept heures de vol et d’une batterie qui se recharge sans fil pendant la nuit lorsque les abeilles sont de retour dans leur ruche.

« Les drones peuvent voler pendant peut-être 10 ou 20 minutes avant de devoir se recharger, alors que nos abeilles peuvent collecter des données pendant des heures », a expliqué l’auteur principal Shyam Gollakota, professeur associé à la Paul G. Allen School of Computer Science & Engineering de l’UW, à UW News. « Nous avons montré pour la première fois qu’il était possible d’effectuer toutes ces opérations de calcul et de détection en utilisant des insectes au lieu de drones. »

Remplacer les drones par des insectes a nécessité une certaine créativité, compte tenu des contraintes liées à la taille des insectes et à la nécessité de les localiser. Amoureux des animaux, n’ayez crainte : les bourdons ont été traités avec beaucoup de délicatesse.

"Nous avons décidé d'utiliser des bourdons parce qu'ils sont assez grands pour transporter une minuscule batterie qui peut alimenter notre système, et qu'ils retournent chaque nuit à une ruche où nous pouvons recharger les batteries sans fil. Pour cette recherche, nous avons suivi les meilleures méthodes de soins et de manipulation de ces créatures."

« Nous avons décidé d’utiliser des bourdons parce qu’ils sont assez grands pour transporter une minuscule batterie qui peut alimenter notre système, et ils retournent à une ruche chaque nuit où nous pourrions recharger les batteries sans fil », a déclaré le coauteur Vikram Iyer, un étudiant en doctorat au département de génie électrique et informatique de l’UW, à UW News. « Pour cette recherche, nous avons suivi les meilleures méthodes de soins et de manipulation de ces créatures ».

Bien que leur équipe ne soit pas la première à équiper des bourdons de trackers, les expériences antérieures ne permettaient de suivre les bourdons que sur de courtes distances à l’aide d’étiquettes RFID. Ces sacs à dos à capteurs, en revanche, peuvent suivre les mouvements sur une plus grande distance.

« La batterie rechargeable qui alimente le sac à dos pèse environ 70 milligrammes, il nous restait donc un peu plus de 30 milligrammes pour tout le reste, comme les capteurs et le système de localisation pour suivre la position de l’insecte », explique à UW News Rajalakshmi Nandakumar, co-auteur de l’étude et doctorant à l’école Allen.

Au lieu de récepteurs GPS, leur méthode de localisation des abeilles fait appel à des antennes pour la triangulation. Le sac à dos recueille également des données sur la température, l’humidité et l’intensité lumineuse, qui peuvent ensuite fournir des informations sur une ferme.

L’équipe a ensuite ajouté une série de petits capteurs – surveillant la température, l’humidité et l’intensité lumineuse – au sac à dos. De cette façon, les abeilles peuvent collecter des données et enregistrer ces informations ainsi que leur localisation, et finalement compiler des informations sur l’ensemble d’une ferme.

« Le fait que les insectes portent ces systèmes de capteurs pourrait être bénéfique pour les exploitations agricoles, car les abeilles peuvent détecter des choses que les objets électroniques, comme les drones, ne peuvent pas faire », explique Gollakota. « Avec un drone, vous volez au hasard, alors qu’une abeille sera attirée par des choses spécifiques, comme les plantes qu’elle préfère polliniser. Et en plus d’apprendre sur l’environnement, vous pouvez aussi apprendre beaucoup sur le comportement des abeilles. »

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